神秘化合物與甲基汞,誰才是水俁病元兇?新研究結果引發爭議
2020年03月26日08:48

原標題:神秘化合物與甲基汞,誰才是水俁病元兇?新研究結果引發爭議

在日本水俁市,到處可見幾十年前水俁病事件受害者紀念碑。而在一座高高的山丘上,有一個小石碑,紀念的是為科學犧牲的貓。如今,在重新研究了其中一隻貓的遺骸後,一個科學家團隊重啟了對汞中毒的爭論,他們表示,長期以來人們認為的甲基汞並非是導致這場悲劇的元兇。

水俁病的起因是一家化工廠將含汞廢水傾倒入水俁灣,最終導致多人死亡。1959年,一位醫生注意到,吃過被汙染貓食的貓開始抽搐並最終死亡。這位醫生解剖了其中兩隻貓——分別編號為400和717,發現它們的行為和大腦損傷表明其所患疾病與當時肆虐的水俁病相同。

近期,加拿大薩斯喀徹溫大學的X射線光譜學家Ingrid Pickering和同事,在美國斯坦福同步輻射光源下重新分析了編號717的貓小腦樣本(用X射線對其進行轟擊,並分析特定分子指紋的光譜結果)。他們發現,最符合光譜的分子根本不含甲基汞,取而代之的是,樣本中3/4似乎是一種不知名的汞有機化合物,叫做α—乙醛汞。研究人員推測這種化合物可能直接來源於工業廢水。而樣本中的其他成分則是無機汞。

Pickering等人在近日發表於《環境科學與技術》的報告中指出,這一發現表明,此前人們認為的甲基汞是水俁病中汞的普遍存在形式的結論應該被重新審視。

Pickering的丈夫、同時也是薩斯喀徹溫大學實驗共同負責人的Graham George說,甲基汞在汞中毒中沒有起到重要作用。他認為,由於之前的研究使用了不靈敏的檢測技術,因此錯過了水俁樣本中汞的主要形式。

但是,並非所有研究人員都認同Pickering團隊的新發現。有些研究人員認為,該團隊可能誇大了其結論。

事實上,甲基汞的毒性不可小覷。水俁病並不是甲基汞中毒的唯一案例。1971年,這種化合物在伊拉克就引起了另一次工業中毒。此外,對全世界嬰幼兒的研究發現,即使是低水平的接觸,甲基汞也會損害其大腦發育。

美國哈佛大學環境毒理學家Philippe Grandjean說,許多研究論文的作者多年來一直在淡化甲基汞的毒性。此次Pickering團隊的工作只不過是在一隻保存下來的貓的大腦中發現了一種不尋常的化學物質,不應該過度解讀。

雪城大學環境科學家Charles Driscoll也表示,這種新的汞化合物可能是貓新陳代謝的產物,也可能是樣本長期保存的產物。即使水俁病源於直接從工廠噴出的廢水,但患病居民直接接觸到的是海鮮中的汞。“上述研究中的一些內容讓我感到猶豫。坦率地說,我很驚訝它會刊登出來。”

對於上述爭議,Pickering團隊決定擴展研究樣本。他們借來了保存在日本國立水俁病研究所的水俁病人類受害者樣本,計劃對其進行同樣的檢測,以支撐此前的結論。

(原標題 神秘化合物或為水俁病元兇)

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