“阿爾忒彌斯1號”發射升空一場困難重重的探月之旅

2022年11月17日00:00

  ■ 專欄

  開發月球的巨大商業價值已經吸引許多國家投身登月熱潮,未來地球和月球之間的交通將會非常繁忙。

  幾經推遲,“阿爾忒彌斯1號”終於發射升空。

  據央視新聞綜合路透社和美國有線電視新聞網報導,當地時間11月16日,美國國家航空航天局(NASA)新一代登月火箭“太空發射系統”從佛羅里達州甘迺迪航天中心成功發射升空,展開無人繞月飛行測試。這也標誌著美國邁出重返月球的第一步。

  “重返月球”第一步困難重重

  據報導,“阿爾忒彌斯1號”本次飛行沒有攜帶任何航天員,旨在測試火箭和“獵戶座”飛船乘員艙。飛船將前往月球,在月球軌道上停留幾週,然後返回地球,於12月在太平洋降落。

  如果任務成功,NASA預計最早將於2024年展開“阿爾忒彌斯2號”載人繞月飛行任務,使用同樣的火箭搭載航天員繞月飛行,為“阿爾忒彌斯3號”登月任務做準備。

  此次美國動用的“太空發射系統(SLS)”,是美國航天局有史以來最強大的運載火箭,超越了當年“阿波羅”計劃使用的土星五號火箭。

  搭載“獵戶座”飛船後,箭船組合體高度接近100米,比紐約的自由女神像還要高。SLS可以向月球軌道發送超過27噸的有效載荷,未來經過升級後將提升到46噸以上。這意味著,SLS發射系統不僅是為了載人登月設計,而且還可能計劃未來把航天員或無人飛船送往深空。

  儘管美國航天局有著豐富的航天經驗,但載人航天活動是人類最為複雜的科學活動之一。美國要想實現載人“重返月球”,從火箭、飛船到宇航服等系統,仍然必須從頭重新研發,這意味著還需要多次測試才能完成。

  事實上,“阿爾忒彌斯1號”的發射過程也並不順利。不僅SLS的發射任務比原計劃晚了3年,“阿爾忒彌斯1號”的發射計劃也一波三折。

  經曆了泄漏、颶風、雷劈等情況,11月16日,“阿爾忒彌斯1號”終於成功邁出了這“第一步”。

  大國再掀登月熱潮

  隨著地球實驗室輕核聚變工程的進展,利用月球上幾乎取之不盡的“氦-3”資源為人類提供近乎無限的能源,似乎已經成了觸手可及的進展。還有月球上獨特的礦產,月球對於深空探測的獨特地位,必將對人類社會未來的可持續發展和科學進步產生深遠影響。

  除美國外,中國、印度、日本等國家也先後提出了各自的月球探測計劃。2004年,中國正式開展月球探測工程,命名為“嫦娥工程”。

  2007年10月嫦娥一號衛星成功發射以來,中國的探月工程已經順利和超額實現了“繞、落、回”三步走的計劃,不僅從月球上取得了樣品帶回地球,還實現了對月球背面和南極的資源探測,公佈了可能在2030年實現載人登月的進一步規劃。接下來嫦娥六號、七號、八號將全力探測月球南極,帶回土壤樣本,為建立月球基地做準備。

  面對節節順利、雄心勃勃的中國“嫦娥工程”,面對月球上豐富資源的誘惑,美國航天局顯然不想在月球探測和資源開發上落後。2017年,美國時任總統唐納德·特朗普正式批準分兩個階段執行任務的阿爾忒彌斯計劃,第一階段是在2024年前1號至3號實現載人環繞月球和載人南極登陸,第二階段是2025至2030年實現在月球長期駐留,也就是建設月球基地。

  這次發射的“阿爾忒彌斯1號”為無人試驗飛船,降落地點在月球南極附近。之所以緊盯月球南極,是因為那裡長期避開陽光的隕石坑裡有豐富的水冰資源,可以為月球基地建設節約大量航天資源。

  目前,開發月球的巨大商業價值已經吸引許多國家投身登月熱潮,日本、加拿大、澳州等多國已經加入阿爾忒彌斯計劃,希望能確認開採月球礦產資源的所有權。俄羅斯、印度同樣宣佈了探月計劃。未來,地球和月球之間的交通將會非常繁忙。

  □孫正凡(科普作家)

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